為什麼說讀大學很燒錢?來看看這10個原因

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相較以往,大學文憑現已成為一個人找到工作、養家餬口、為將來打拼的決定性因素。同時,大學教育的總花費——包括學費、雜費、食宿費和書本費——飆升速度已非一般美國家庭所能承受。研究表明,自1978年至2012年,美國高等院校學雜費漲幅為1120%,而同期醫療費用漲幅為601%,食品價格漲幅為244%。

大學費用高得如此離譜,究竟原因何在?是政府大幅削減了高等教育經費?是學校為了招攬生源修建了奢華的體育場和宿舍?還是大學費用如此之高,其實準確反映了其市場價值?

下面我們將列舉讀大學燒錢的10個原因,以此來揭示謎團,向大家呈現大學費用的驚人緣由。首先就是富麗堂皇的宿舍樓。

10. 學校?還是城堡?

為什麼說讀大學很燒錢?來看看這10個原因

步入當代大學校園,如同漫步在一個豪華的度假勝地,首先我們要說的就是學生宿舍。蘇聯式的混凝土建築和雜物間已成為過去,如今的學生宿舍(請稱之為「豪華公寓」,謝謝)建築精美並且融合了套間設計,有公共自習室和浴室。公寓內還設有氛圍輕鬆的公共空間和通宵營業的咖啡館,同時實現WiFi全面覆蓋。

接下來是食物。如果你是2000年之前畢業的,那時的你或許就靠常溫的披薩、漢堡、軟塌塌的蔬菜沙拉棒過活,幸運的話,也許還能有個自助冰酸奶機。而如今大學校園裡的餐飲設施根本不像學校食堂,反而更像是時下流行的健康概念餐廳。這些餐廳購買當地的新鮮食材,提供素食(甚至是純素食)餐品,並有可口的特色國際化飲食。在密歇根州立大學(Michigan State University),學生們每週一晚上可以在椰汁雞肉咖喱飯和綠豆茄汁塔吉鍋中任選一個作為晚餐。(譯者註:塔吉鍋,tagine,由北非摩洛哥傳入美國的一種食物。)

學校還有一些其他的昂貴設施,如專業級的運動健身器材——為了吸引沒有瑜伽課的學生,網絡設備齊全的演講廳和擁有國家先進水平的實驗室。而這一切價格高昂的設施,由誰來買單呢?可不就是你咯!

9. 行政機構臃腫

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21世紀的大學教育不再僅是參加課程,然後獲得學位那麼簡單。如今的大學是前所未有的全方位教育服務體驗,從廣泛的就業指導到心理咨詢,再到校園安全教育,應有盡有。這些附加教育使學生受益良多,但也意味著學校需要支付薪酬給相關員工。

除此之外,學校還要僱傭更多的院長和副院長負責學生事務和教學研究,需要更多的招生人員來招收最優秀的學生,同時還需要更多的外聯和營銷人員來塑造學校公眾形象。回顧1987年,學校聘用的終身教授和管理人員數量相當,到了2008年,大部分高校聘用的管理人員數量已是全職教師的兩倍。

如果高校想要減少開支,最常見的方法就是削減全職教員,增加教師助理或兼職教授。雖說兼職教師確實酬勞很低——一般只有課時費,不包含醫療保險和其他福利——但一些教師和學生擔心教育質量會大打折扣。可只要學生和家長希望接受全方位的教育服務體驗,那勢必要有所付出,否則學費只會越來越高。

8. 大學排名

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《美國新聞與世界報道》(U.S. News & World Report )每年公佈的最新大學排名在業內享有很高的權威性。倘若一所高校在該排行榜中名次上升,那麼申請該學校的人數就會大幅度上升,這就意味著學校有了更大的選擇空間,比如錄取SAT成績較高的學生、減少助學金投入轉而改善硬件設施等等。而這些因素又會成為提高學校排名的巨大優勢,使得學校在下一年的名次更上一層樓。

問題在於許多高校校長過於看中排名,甚至不惜鑽空子以爭取一個好的排名。如果學校增加在學生身上的投入,能獲得《美國新聞與世界報道》的青睞,使得排名上升,那麼學校投資2億美元建造一座獲得LEED認證(審校註:LEED,美國民間綠色建築認證獎項)的大學生活動中心也就無可非議了。這樣一來,必然要有人為此買單,學費也就只能不斷增加了。雖然這可能會將一些學生拒之門外,但還是有很多人會被學校的高排名所吸引。

為了降低傳統大學排名的負面影響,巴拉克·奧巴馬總統提出了另外一個評級體系,將在2015年投入使用。該體系的主要衡量標準為「多少學生能獲得聯邦助學金、學生是否上得起大學以及畢業後收入多少」。新的體系尚未成熟,還有很長的路要走,但我們可以預見該體系有望達到甚至超過《美國新聞和世界報道》的權威度和公信力。

7. 聲名之爭

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對於《美國新聞和世界報道》大學排行榜中排名前十的精英學校來說,其優秀水平及特有魅力已經深深印刻在美國人的心中,人們內心對這些院校充滿了憧憬,這時候價格已經不再重要了。在美國大多數高中尖子生(更重要的是,他們的父母)看來,加入長青籐聯盟所帶來的榮耀遠遠要比所需的「額外費用」重要。事實上,這所謂的「額外費用」反而會為這份榮耀增色添彩。

除了能滿足人們的虛榮心之外,聲望高的學校往往還意味著未來能有更多的收入。一些長期研究表明,精英名校的畢業生往往比其他學校的畢業生擁有更高的收入。其中一項研究追蹤調查1980年某高中畢業生的發展軌跡,發現名校畢業生比其他高校畢業生的收入高出20%。

這就形成了「成王敗寇」的高校錄取文化。所有人都在苦苦追尋最優質的教育資源,因而學生和家長往往會為了一張名校文憑不惜任何代價,甚至背負高額的債務。頂尖高校越來越富有,學生水平也越來越高,而由於沒有市場壓力,各大頂尖高校也不會主動讓步,做出提高學校效率、減免學費等舉措。真是名校既出,誰與爭鋒!

6. 政府資助減少

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除開助學金和獎學金,各州政府會給公立學校提供補貼,以保障更多的公民負擔得起學費。但隨著經濟大衰退的到來,這些教育補貼也逐漸減少。在全國50個州中,48個州為了控制預算赤字減少了高等教育財政投入。從2007年到2012年,其中15個州提供給全日制大學生的政府補貼減少了30%。例如,2012年,華盛頓州的大學教育資金投入只佔35%,而2008年為66%。

當教育資金枯竭,學校就不得不做出一些艱難的抉擇,通過削減教師人數、減少招生名額或者淘汰一些學生喜愛的公共設施來降低成本,或者是提高學費來彌補差額。回顧1987年,美國大學的收入當中只有23%來自學費,到了2012年,這個數字至少翻了一倍。

5. 科研經費高昂

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教授課題研究是提升學校威望最有效的方法之一。一個重大的科學發現可以成為國家甚至國際頭條新聞,吸引潛在學生和家長的注意。雖然大部分科研經費來自公共部門補貼,如美國國家科學基金和國家衛生研究院,但是高校仍然需要用錢來吸引和留住最優秀的科研人員。

事實上,一項優質研究的成本是一把雙刃甚至三刃劍(專利未決)。首先,學院需要支付獎金來吸引和留住頂尖研究人員。其次,研究工作通常需要設備升級或者購買昂貴的設備,而這些不一定包含在補助資金當中。最後,專注科研的教師,實際花費在本科生教育中的時間還不足三分之一。這就讓家長有了疑問:孩子的學費當中,有多少用來補貼了與孩子教育無關的科學研究?

4. 教育行業無效率提升

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1984年,蘋果麥金塔電腦(Apple Macintosh)售價為2495美元, 相當於2014年的5000多美元。而現在,一台更強大、更美觀的蘋果筆記本電腦售價僅為999美元。這見證了過去的30年間,科技發展大大提升了製造業的生產效率。

現在我們來比較一下高校教學效率的提升。1984年,一名大學生選5門課,需要5位教授、2位教學助理及少數幾個行政輔助人員。而在2014年,同一位學生在同一所大學依然需要5位教授及2位助教,但需要配備更多的行政工作人員。教學仍然是費時又費力的工作,唯一改變的就是教職員工的工資。

經濟學家將這種現象稱為「成本病」(cost disease)。這一術語由經濟學家威廉·鮑默爾(William Baumol)提出,用來解釋為何與其它物品和服務相比,教育成本增長得更快。具體原理如下:

一個經濟體的生產率提升,公司賺得錢更多,促使工人的工資增加。

而教育等部門是「停滯的」,即在生產率上沒有任何的提升。

但是整個經濟體的薪酬增加之後,大學也需要提高教職員工的薪酬從而吸引更多的人才。

因此,大學支付給教職員工的薪酬增加,但生產率並未提高。

這就意味著相比其它生產率持續提高的部門,教育的價格增長得更快。

3. 技術升級費用昂貴

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此原因與上述第4點相同:即使大學在技術設施方面投入了很多,學校的生產率基本上還是保持不變。

舉個例子,將大學生培養成高科技人才是現代大學教育的目的之一。因此,學生需要在學校接觸到最新的科技:計算機輔助繪圖軟件、採用先進算法的工作站、與全球學生及教師交流的視頻會議組件等等。這些技術不僅需要昂貴的設備,還需要電腦技術人員來進行安裝和維護。

雖然這些投資極大地豐富了學生的學習經驗,但仍然沒有提高教學的效率。相較以往,教育同樣的學生,學校反而要投入更多的資金。因此,低成本的網絡教學得以興起,尤其是慕課(MOOCs,大型開放式網絡課程)的出現,讓世界各地的觀眾都可以免費獲取所有的大學教學視頻。

2. 管理失調

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高等院校通常設有若干分校,下設許多院系,還有投資數百萬美元建造的體育項目、學生服務處、研究部門等。你能想像如何管理一座如此龐大的現代化學府嗎?

美國高校一般採用共同管理模式,各院系都有各自的院長和系主任,與學校的教務長、校長和董事會相互協作,共同管理。但他們考慮問題的出發點往往不同,董事會可能想叫停一個昂貴的項目,但教師和教務長認為該項目對科研具有重要意義,同時也能吸引資金;教師可能想減少昂貴的體育項目開支,但校長卻指望著那些鍾情足球隊的校友能夠為母校捐款,結果什麼都沒有削減。

當提及學費危機,那些負責人卻若無其事。據一份2012年美國高等院校管理董事會協會(the Association of Governing Boards of Universities and Colleges)報告顯示,大多數董事會成員(55%)承認,大學費用越來越昂貴,但62%的董事會成員認為,他們自己的院校價格還算合理。噢!真諷刺!

1. 大學費用沒有你所想的高昂

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信不信由你,一些著名的經濟學家認為,高等教育不存在可負擔能力危機。首先,讓我們來定義「可負擔能力」這個詞,嚴格來說,如果你付完學雜費,所剩的錢足以支付其他開支,那麼大學費用是負擔得起的。

讓我們看下學費淨價,即扣除獎學金、助學金和學費優惠後學生實際支付的金額,這實際上比大學網頁上的學費標價要低很多。如果你觀察一下一間四年制公立大學分別在1990-1992年和2003-2005年這兩個時期內一年的學費淨價,你會發現這期間學費上漲了37%。這個數字看起來很嚇人,但實際上金額很小:僅僅從1529美元漲到了2089美元,漲幅很溫和。

現在讓我們看看同期家庭收入的增長。一個美國中產階級家庭(收入高於四成美國家庭),收入從41072美元上升到44834美元,僅增長了9%。如此看來,像是發生了「可負擔能力危機」:大學費用增長37%,遠遠超過家庭收入增長的9%。但如果你用可負擔能力公式計算,會得到一個令人驚訝的結果。

在1990-1992年間,一個家庭支付大學費用後,能有39543美元的剩餘。而2003-2005年間,他們有42754美元的剩餘。按可負擔能力的標準,收入的「小幅增長」遠遠超過大學費用看似急劇的增長。

好吧,但哪有學費淨價只有每年2000美元的大學呢?令人驚訝的是,2011-2012年間公立大學平均淨價真得僅為2490美元,不含食宿。(私立學校平均淨價為13000美元)這樣說來,其實大學也許並不是那麼遙不可及?

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